Шоколадът

Шоколадът е хранителен продукт, произвеждан от ферментирали, изпечени и смлени семена от какаово дърво. Основните съставки на шоколада са какаовата маса (сухата част на какаовите семена) и какаовото масло (мазнините в семената). Натуралният шоколад се произвежда от тези две съставки, като се добавя и подсладител, най-често захар. Допълнително в шоколада могат да се съдържат мляко (получава се млечен шоколад), различни видове ядки (лешници, бадеми), стафиди, както и други плодови пълнежи. Само от какаово масло, без да се добавя какаова маса, се произвежда бял шоколад. Предлага се и аериран шоколад, съдържащ известно количество въздух под формата на мехурчета.

Шоколадът е откритие на древните цивилизации от Централна Америка – на маите и ацтеките. Те са познавали както твърдият шоколад, така и течния (в състава на какаото и течния шоколад, наричан „топъл шоколад”). Думата шоколад е дума на ацтеките, означаваща „горчива вода”.  В тези древни култури шоколадът е бил резервиран само за най-висшите люде в държавите им. Причината шоколадът да идва от Централна Америка е че тропическото какаово дърво е растяло само там. След откриването му то е пренесено и в другите тропически държави.

Шоколадът съдържа  и биологично активни вещества каквито са кофеинът (който е налице и в кафето и в черния чай) и флавоноиди (каквито са налице в чая и червеното вино). Флавоноидите действат антиоксидантно, съдоразширяващо и подобряват ендотелната функция в съдовата стена.  Тези полезни биологични ефекти се свързват главно с черния шоколад, който е по-горчив и не съдържа мляко.

Възбуждащото действие на шоколадът върху конете е по-силно от това върху хората и затова е забранен при конните надбягвания.

Шоколадът е афродизиак и затова е класически подарък за деня на Свети Валентин. Употребата на шоколад помага в известна степен и при кашлица. Обаче е много калоричен и води до наднормено тегло, поради което съвременната медицина  не препоръчва широката му употреба.